Polkujuoksu on löytänyt Suomessa vankan kannattajajoukkonsa. Tämä näkyy jo maassamme järjestettävien kilpailuiden osallistujamäärissä. Useat kotimaan kisat täyttyvät ennen kuin niitä ehtii edes miettiä. Kokeneille ja seikkailunhaluisille juoksijoille sopii tällöin vaihtoehdoksi myös ulkomailla järjestettävät polkujuoksukisat. Ulkomailla juokseminen tuo lajiin ihan uutta näkökulmaa ja intoa, kun maisemat, lämpötilat ja ilmanlaatu muuttuvat. Polkujuoksukilpailuja järjestetään maapallon kaikissa maanosissa, ja tähän juttuun poimimme jokaisesta yhden suositun kisan.

Tor des Géants, Italia

Tor des Géants on erittäin vaativa polkujuoksukisa Aostanlaaksossa, Italiassa. Kisa järjestetään tavallisesti vuosittain syyskuun puolen välin tietämillä. Tor des Géants on pituudeltaan hurjat 330 kilometriä, ja aikaa reitin suorittamiseen on 150 tuntia. Matkan varrelta löytyy yhteensä 43 huoltopistettä, joissa juoksijat voivat levähtää, syödä, saada lääkinnällistä hoitoa tai jopa nukkua. Lisäksi reitin varrelta löytyy seitsemän hieman isompaa huoltopistettä.

Tor des Géantsin juoksureitti kulkee pitkin kaunista Aostanlaaksoa, sivuten matkallaan jopa 30 alppijärveä, kaksi kansallispuistoa ja 34 kaupunkia. Kisan reitti on äärimmäisen vaikea sekä maastoltaan että ilmastoltaan. Juoksija voi yhden kisan aikana joutua sekä auringon, sateen, tuulen että jopa lumen armoille. Lisäksi maaston suuret korkeuserot tuovat haastetta juoksuun. Tor des Géantsin maalin saavuttaa vain noin 60 % sen osallistujista.

Bear 100 Mile Endurance Run, Utah

Yksi vaikeimmista polkujuoksukisoista on Utahissa järjestettävä Bear 100 Mile Endurance Run, joka kisataan syyskuun loppupuolella. Bear 100 on nimensä mukaisesti pituudeltaan 100 mailia eli 160 kilometriä, mutta reitin korkeuserot tekevät siitä erittäin haastavan. Juoksijan täytyy kivuta yhteensä 6701 metriä kisan aikana. Tästä huolimatta Bear 100 on hyvin suosittu tapahtuma, sillä se on kuuluisa rennosta tunnelmastaan ja asiantuntevista järjestäjistään.

Juoksijalla on 36 tuntia aikaa päästä maaliin Bear 100 -kisassa. Kuten sanottua, korkeuserot reitillä ovat suuria ja maasto vaihtelee hyvin paljon ylä- ja alamäkineen. Bear 100 Mile Endurance Run sopii ehdottomasti vain kokeneille polkujuoksijoille sen haastavuuden vuoksi. Kisan järjestäjien vaatimus on, että osallistuja on suorittanut aikaisemmin vähintään 80 kilometrin juoksun alle 16 tunnissa ennen kuin hänet voidaan ottaa mukaan kisaan.

Kepler Challenge, Uusi-Seelanti

Kepler Challenge on vuodesta 1988 järjestetty polkujuoksukisa Uudessa-Seelannissa. Kisan miljöönä toimii kaunis Fiordlandin kansallispuisto, jossa 60 kilometrin mittainen kisareitti kulkee. Kepler Challenge kisataan yleensä joulukuun alkuvaiheilla ja siihen osallistuu vuosittain noin 450 juoksijaa joka puolelta maailmaa. Osallistujista lähes kaikki selviytyvät maaliin kisareitin haastavuudesta huolimatta. Samana päivänä juostaan myös lyhyempi, 27 km pituinen Luxmore Grunt, joka sopii haastavuudeltaan keskitason polkujuoksijoille.

Maisemat Kepler Challenge ja Luxmore Grunt -kisoissa ovat satumaiset ja suoraan sanoen henkeäsalpaavat. Uuden-Seelannin luonto sävähdyttää kauneudellaan, kun majesteetilliset vuoret kohoavat korkeuksiin ja siniset järvet kimaltavat auringonpaisteessa. Kepler Challengeen osallistuminen maksaa 265 Uuden-Seelannin dollaria, eli noin 157 euroa. Hintaan kuuluu huollot kisan aikana, kisanumero, lääkinnälliset palvelut sekä mitali maaliin päästessä. Kepler Challenge -kisan voittaja palkitaan 1800 dollarin, eli noin 1000 euron rahapalkinnolla.

Kalahari Augrabies Extreme Marathon

Kalahari Augrabies Extreme Marathonia kutsutaan usein extreme-kisojen “Big Daddyksi”, eikä suotta. Tämä noin 250 kilometrin mittainen kilpailu järjestetään Afrikassa Kalaharin aavikolla tavallisesti lokakuussa, ja se kestää uskomattomat seitsemän päivää. Jokaisen kilpailijan täytyy kantaa omat tarvikkeensa viikon kestävällä juoksulla, ja tämä lisää kisan haastavuutta todella paljon. Varustukset tuovat juoksijalle huomattavasti lisäpainoa ja vaikuttavat täten myös juoksuvauhtiin ja energiatasoon.

Kalahari Augrabies Extreme Marathonin kisareitti kulkee upean Augrabies Falls -kansallispuiston läpi, ohittaa muutaman yksityisen puiston ja maatilan ja johdattaa kilpailijan Kalaharin aavikolle, missä reitti kulkee kisan loppuun saakka. Kisanjärjestäjien puolesta reitiltä löytyy kilpailijoita varten yöpymisleirejä, vettä, lääkintähenkilökuntaa, fysioterapeutteja sekä huoltopisteitä noin 8 – 10 kilometrin välein. Olosuhteet aavikolla ovat karut, sillä päivällä lämpötila voi nousta jopa 45 asteeseen ja pudota yöksi vain viiteen asteeseen.

Trans Japan Alps Race, Japani

Trans Japan Alps Race on jopa ultrakisoista puhuttaessa aivan omaa luokkaansa. Kisa järjestetään joka toinen vuosi Japanin alpeilla. Reitti on yhteensä 415 kilometriä pitkä ja nousua sille kertyy yhteensä 26,662 kilometriä. Kilpailijoilla on korkeintaan kahdeksan päivää aikaa selviytyä maaliin. Juoksun aikana ylitetään kolme Japanin alpeista; Hida-vuoret, Kiso-vuoret sekä Akaishi-vuoret. Trans Japan Alps Race kuuluu maailman vaativimpiin kilpailuihin.

On hyvin tarkkaa, kuka kisaan pääsee osallistumaan, eikä siihen valita kuin korkeintaan 30 hakijaa. Juoksijalta vaaditaan muun muassa sujuvaa japanin kielitaitoa, yli 10 päivän telttailukokemusta yli 2000 metrin korkeudessa, lääkärintodistusta, kokemusta yli 70 kilometrin kisoista sekä mielellään henkivakuutuksen sisältävä vakuutus. Myös kisan säännöt ovat hyvin tarkat, ja niissä kielletään esimerkiksi ottamasta seuraa juoksureitille, ystävien ja perheen apu kisan aikana sekä teltan käyttö.

Erilaisia polkujuoksutapahtumia on valtava määrä

Maailmasta löytyy niin monia polkujuoksutapahtumia, että jokainen löytää niistä varmasti itselleen sopivan. Lyhyemmät kisareitit sopivat mainiosti lajia aloitteleville juoksijoille, ja kokeneet polkujuoksijat saavat haastetta extreme-oloissa juostavista kisoista. Edellä mainittujen kilpailuiden lisäksi suosittuja polkujuoksutapahtumia maailmalla ovat myös Ultra-Trail Mt. Fuji Japanissa, Peninsula Ultra Fun Run Kapkaupungissa, Transvulcania Espanjassa, Kokoda Challenge Race Australiassa, Badwater Ultramarathon Kaliforniassa, Tromsø Skyrace Norjassa sekä Western State Endurance Run Kaliforniassa.